Senegal Fails to Prioritise Human Rights Online

By Ashnah Kalemera |
Senegal’s diverse media landscape helps it to attain relatively high scores in international press freedom rankings. It is ranked 50 out of 180 countries in the 2018 World Press Freedom Index, up from 79 in 2015. The country’s Constitution guarantees the right to freedom of expression thus: “Everyone shall have the right to freely express and disseminate his opinions by word, written word or image or peaceful march, provided that the exercise of these rights shall not undermine the honour of and respect due to other persons, nor threaten public order.”
However, freedom of expression online is restricted under various legislation including the Penal Code, 1965, Law No. 14/2017 on the Press Code and Law No. 2011-01 which governs the telecommunications sector. In 2018, the Senegalese government moved to tighten its grip on online communication after parliament passed a law regulating the internet, a move justified as necessary to stem the spread of misinformation. These laws have facilitated the arrest and prosecution of critical journalists and artists, including for content published online.
Meanwhile, although the country has had a privacy and data protection law for over a decade, the enforcement authority – the Commission of Personal Data (CDP) – has not been able to sufficiently fulfill its mandate due to resource limitations. Nonetheless, several private and public actors continue to collect personal data in Senegal without any regulatory enforcement by the CDP. This is the case for mandatory SIM card registration implemented by the Regulatory Authority for Telecommunications and Posts (ARTP) through mobile telecom operators and linked to the national identity database.
Article 5 of the Press Code provides that journalists and the media have “free access” to information but there are exemptions such as where the information is a “defense secret” or relates to “secret investigations” or regulations applicable to access to some sites or structures. However, Senegal remains without an access to information law to facilitate citizens’ requests for information and proactive disclosures, and there are widespread calls for a law to be passed in order to promote transparency and accountability.
Meanwhile, low affordability and poor quality of service further hinder adoption of technology in an otherwise thriving sector. Mobile telephony, for example, now offers solutions for virtual financial services ranging from banking services to payment services. Further, leading money transfer application WARI, which was founded in Senegal and remains hugely popular, has been adopted in many countries in West Africa. In the agriculture sector, MLouma, which connects sellers and buyers of agricultural products, has grown from 1,000 to 75,000 users since developing a version which allows users without smartphones or the internet to access the service, as well as integrating a payment service.
As a United Nations (UN) member state, Senegal underwent her third cycle human rights assessment under the Universal Periodic Review (UPR) mechanism during the 31st session of the Human Rights Council in November 2018. Digital rights did not feature explicitly in the 257 recommendations made regarding human rights protection at legal and institutional level. However, up to seven recommendations made by France, Chile, Sweden, Peru and Greece related to media rights and free speech. These recommendations echoed those in previous reviews  that remained largely unimplemented.
As part of Internet Freedom and UPR advocacy efforts at the Human Rights Council, the Collaboration on International ICT Policy for East and Southern Africa (CIPESA), Small Media, Jonction Senegal and the Senegal ICT Users Association (ASUTIC) made the following recommendations to UN members to consider putting forward to the Senegal delegation:

Key Issue/s Recommendations
Freedom of Expression
  • Amend Article 28 of the draft Electronic Communications Code to ensure judicial oversight over the regulator’s powers to impose any traffic management measures.
  • Reform press legislation, eliminating tough penalties for press offenses.
  • Uphold citizens’ rights to freedom of expression by discontinuing the practice of arrest and intimidation of critical journalists and artists.
Freedom of information and censorship of content
  • Provisions of the press code infringing freedom of information, notably Article 5, should be amended to provide clear definitions of information exempt from access by journalists. Meanwhile, Article 192 should be repealed.
  • Draft an access to information law in compliance with international human rights standards. The law should be drafted through participatory/consultative processes.
  • Reform the entire legal framework that restricts journalists’ freedom to inform or which promotes censorship, in particular articles 254 (Offense to the Head of State), 255 (False News),  and 258 (Defamation) of the Penal Code.
Equality and barriers to access
  • Take concrete and effective measures to lower barriers to access including extending rural infrastructure and promote a competitive industry to ensure easy and affordable internet access for underserved communities.
  • Enforce licensing obligations on telecommunications operators in order to improve the quality of service offered.
Right to data protection and privacy on the Internet
  • Take concrete measures for the effective implementation of Law No. 2008-12 of 25 January 2008 to ensure the protection of personal data.
  • Allocate sufficient resources (financial, logistical, and personnel) to the Personal Data Commission (CDP) to support fulfilment of its mandate
Freedom of creation and innovation
  • Prioritise funding and subsidies for digital literacy and innovation programmes

See the full advocacy brief here. French version is also available here.  
On March 14, 2019, Senegal accepted 229 out of the 257 recommendations it received in the  UPR assessment. A full list of the accepted and rejected recommendations is not yet available so it remains unclear whether recommendations accepted prioritise reforms to fully guarantee citizens’ rights – online and offline – to freedom of expression, access to information, and to privacy.

Déclaration conjointe pour le maintien d’un internet ouvert et sécurisé durant l’élection présidentielle du 24 Février 2019 au Sénégal

#KeepItOn |

Nous, la coalition pour un Internet libre et ouvert:

Réaffirmons que l’internet ouvert, accessible et sécurisé, en particulier durant les élections, facilite la libre circulation et l’accès à l’information, en plus de favoriser la liberté d’expression en ligne et hors ligne.  

Nos organisations sont préoccupées par la récente tendance d’interférences illégitimes dans les communications en ligne, la déclaration menaçante d’agents publics et des services de sécurité, ainsi que la ratification d’un projet de loi imparfait sur les communications électroniques datant de 2018, peuvent être considérées comme une tentative majeure de faire taire les voix critiques en ligne et de limiter ainsi la liberté d’expression. Le contrôle excessif des médias publics, l’influence et la pression indirecte exercée par le gouvernement en place et ses alliés sur de nombreux médias traditionnels, ainsi que les récents actes de violence à l’encontre de journalistes sont problématiques et affaiblissent le processus démocratique au Sénégal

Nous  demandons d’urgence à toutes les parties prenantes d’assurer la stabilité et l’accessibilité d’internet avant, pendant et après la prochaine élection présidentielle du 24 Février 2019 au Sénégal. Au nom des plus de 170 organisations provenant de plus de 60 pays qui forment la coalition #KeepitOn, nous vous implorons de garder l’internet ouvert.

Les coupures d’internet heurtent les droits humains et l’économie

Les recherches montrent que les coupures de courant sur le web et la violence vont de pair. [1], [2] Les coupures perturbent la libre circulation de l’information et créent un masque obscur qui protège les violations des droits de l’homme de tout contrôle public. En particulier durant les élections, les journalistes et les professionnels des médias ne peuvent pas contacter des sources, rassembler des informations ou archiver des articles sans outils de communication numériques [3]. Les citoyens n’ont pas accès aux informations critiques, notamment concernant les bureaux de vote et les résultats des élections. Justifiées par diverses raisons, les interruptions du web coupent l’accès à des informations vitales, au commerce électronique et aux services d’urgence, plongeant des communautés entières dans la peur. Les perturbations déstabilisent également la capacité d’internet à soutenir les petites entreprises et à stimuler le développement économique. Une étude réalisée en 2016 par la Brookings Institution, un groupe de recherche de premier plan, a révélé que les coupures d’internet avaient drainé 2,4 milliards de dollars de l’économie mondiale entre 2015 et 2016 [4].

Un internet ouvert favorise la créativité, l’innovation, l’accès à l’information et à des opportunités sociales, économiques, culturelles et politiques à travers le monde, comme aucun outil ne l’a fait auparavant. Les moyens techniques utilisés pour bloquer l’accès à l’information en ligne compromettent souvent de manière dangereuse la stabilité et la résilience d’internet. Les coupures d’internet ne doivent jamais devenir une normalité.

Au Sénégal, l’extension de l’accès à l’internet global demeure un facteur clé pour la réduction des fractures numériques et pour la concrétisation des engagements du Gouvernement envers sa stratégie Sénégal numérique 2016-2025 et les Objectifs De Développement durable (SDG). Nous estimons que les coupures d’internet coûteront au Sénégal près de   3 400 000 $ US environ en CFA 1 870 000 000 par jour en coûts économiques directs, en plus de ralentir la réalisation des droits économiques, sociaux et culturels dans son ensemble. [5]

Les coupures d’internet violent la loi internationale

Un nombre croissant de constatations et de conclusions indiquent que des perturbations intentionnelles de l’internet constituent une violation du droit international. Le Conseil des droits de l’homme des Nations Unies et l’Assemblée générale des Nations Unies ont adopté par consensus de nombreuses résolutions condamnant sans ambiguïté les coupures d’internet et les restrictions similaires à la liberté d’expression en ligne. Par exemple, le Conseil des droits de l’homme des Nations Unies dans sa résolution A/HRC/RES/32/13:

Condamne sans équivoque les mesures visant à empêcher ou à perturber intentionnellement l’accès ou la diffusion d’information en ligne, en violation des Droits humains protégés internationalement, et appelle tous les États à s’abstenir et cesser d’utiliser de telles pratiques.

Des experts des Nations Unies, de l’Organisation pour la sécurité et la coopération en Europe (OSCE), de l’Organisation des États américains (OEA) et de la Commission Africaine des Droits de l’Homme et des Peuples (CADHP) ont déclaré qu’une coupure d’internet ne peut jamais être justifiée sous le droit international relatif aux droits de l’homme, même en période de conflit. [6]

En novembre 2016, la Commission Africaine Des droits de l’ Hommes et des Peuples (CADHP) a adopté une résolution sur le droit à la liberté d’information et d’expression pour l’internet en Afrique, exprimant sa préoccupation face à «une pratique émergente des États d’interrompre ou de limiter l’accès aux services de télécommunication tels qu’internet, les médias sociaux et les services de messagerie, pratique de plus en plus courante durant les élections.» CADHP/Rés.362 (LIX).

Le Comité des droits de l’homme des Nations Unies, interprète officiel du Pacte international relatif aux droits civils et politiques, souligne dans l’Observation générale no. 34 que les restrictions sur le discours en ligne doivent être strictement nécessaires et proportionnées pour atteindre un objectif légitime. [7] Les coupures, en revanche, ont un impact disproportionné sur tous les utilisateurs et limitent inutilement l’accès à l’information et aux communications des services d’urgence lors de moments cruciaux. Les arrêts d’internet ne sont ni nécessaires ni efficaces pour atteindre un objectif légitime, car ils bloquent la diffusion d’informations, contribuent à la confusion et au désordre, en plus d’entraver la sécurité publique.

Nous vous demandons respectueusement d’utiliser votre position d’influence afin de:

  • Veiller à ce que l’internet, y compris les médias sociaux, demeure actif et accessible ;
  • Déclarer publiquement votre engagement à conserver l’internet ouvert et à informer le public de toute perturbation ;
  • Encourager les fournisseurs de services de télécommunication et d’internet à respecter les droits humains par la divulgation publique de politiques et de pratiques affectant les utilisateurs ;
  • Veiller au respect des directives de la déclaration Africaine des Droits et Libertés de l’Internet ;

Veiller au respect des directives sur l’Accès à l’Information et les Élections en Afrique.

                                                                                                Fait à Dakar, 19 février 2019

Access Now

African Development Solution Lab-Experts ( ADSL-E)

African Freedom of Expression Exchange (AFEX)


Alioune NDIAYE – Presidentrzd

Alliance for Affordable Internet – A4AI


ARTICLE 19 Afrique de l’Est

ARTICLE 19 Sénégal Afrique de l’Ouest

Assane DIENG Etudiant – Chercheur

Association for Progressive Communications (APC)


Bacary Domingo MANE – Journaliste

Balkissa Idé Siddo  

Collaboration on International ICT Policy for East and Southern Africa (CIPESA)

Collectif Sassoufit

Committee to Protect Journalists (CPJ)


Directeur de Pub www.

Emmanuelle M. FAYE – Journaliste Enquête


Forum for African Women Educationalists FORUM CIVIL

Human Rights Centre Somaliland

Ibra Seck CASSIS – Senegal Vote

Ibrahima NDOYE – Directeur de Pub www.

Internet Sans Frontières

Jeune Chambre Internationale


Magueye SOW – Atlas Network

Media Foundation for West Africa

Modibo DIOP – Euratrade SA

Moussa Fara DIOP – Jeune Chambre Internationale



OpenNet Africa

Oumy Régina SAMBOU – Journaliste

Paradigm Initiative

PEN America


Right 2 Know Campaign, South Africa

The PACT ( Projet pour une alternance crédible au Tchad )

Unwanted Witness, Uganda

World Wide Web Foundation