Journalists in DR Congo and Rwanda Grapple with Disinformation and Hate Speech. Here’s What They Should Do

By CIPESA Writer |

As disinformation and hate speech intensify during periods of armed conflict and political unrest, journalists can play a critical role in countering falsehoods by providing accurate, unbiased information to the public. Yet, journalists often lack the skills and resources to identify, fact-check, and call out disinformation.

Last month, the Collaboration on International ICT Policy for East and Southern Africa (CIPESA) convened a consultative meeting in Rwanda’s border town of Rubavu for Congolese and Rwandan journalists to discuss how they can play a more effective role in countering disinformation in the conflict between the two countries while providing accurate information in their reporting. The meeting discussed the nature of the disinformation and its key instigators and spreaders, media pluralism, and factual reporting.

The Conflict

In recent months, the governments of the Democratic Republic of Congo (DR Congo) and Rwanda have traded accusations of supporting rebel forces destabilising each other’s country, with disinformation and hate speech taking centre stage in the conflict and fuelling hostilities between the neighbours.

The Congolese government is engaged in armed conflict against the M23 rebel group, which it says is supported by the Rwanda government. A recent United Nations (UN) report corroborated the allegations, indicating that Kigali supports the M23 rebels and other militia operating in the troubled North Kivu province. Rwanda denies the allegations and in turn accuses its neighbour of supporting the Democratic Forces for the Liberation of Rwanda (FDLR) armed rebels that have bases inside eastern Congo from where they purportedly make occasional incursions into Rwanda.

This ongoing conflict has also sucked in the UN peacekeeping force in DR Congo, commonly known as the United Nations Organization Stabilization Mission in the Democratic Republic of the Congo (MONUSCO). There are increased calls for its withdrawal from the central African nation amidst accusations that it has failed to stop the M23 rebel advances and killings by other militia. According to media reports, 36 people including four UN peacekeepers were killed in late July amid protests against MONUSCO.

Information Disorder

The Congolese online space is fraught with calls for a boycott of Rwandan goods and businesses, as well as calls for expulsion of Rwandan nationals. In late May, Congo suspended Rwanda’s national carrier Rwandair’s flights from its territory. The hashtag #RwandaIsKilling trended online in July 2022 as some Congolese citizens and their government accused Rwanda of supporting the resurgence of attacks by the M23 rebels that claim to protect ethnic Rwandans that are native to eastern Congo, especially the Tutsi ethnic group.

The disinformation is particularly pronounced on social networking and sharing platforms such as Facebook, Twitter, and WhatsApp. However, some mainstream media, including private radio and television stations, have played an active role in manipulating information and entrenching hate speech against some members of the Congolese Kinyarwanda-speaking communities and Rwandan nationals.

Yet it is not media actors on one side of the border that are actively promoting disinformation. Journalists and media houses on the Rwandan side were also accused of propagating anti-Congo disinformation, notably that related to the Congolese government’s alleged support for anti-Rwanda armed groups. Often, those who promote the pro-Rwanda narrative are engaged in exchanges with the pro-Congo influencers on social media, with both sides utilising disinformation.

Participants at the Rubavu meeting noted that politicians have been at the forefront of using disinformation to push nationalistic and populist agendas against the Rwandan community living in Congo’s North Kivu and the South-Kivu provinces. As one Congolese journalist explained, “The disinformation and hate speech narratives have been mostly pushed by politicians and this has been done for petty political and personal interests.”

Yet another journalist, who operates from the Congolese city of Goma, noted that some prominent members of the community, “such as religious leaders, influential civil society leaders, and grassroots leaders have also played a major role in peddling and spreading false narratives and fake news.”

Participants also identified political analysts, social media influencers, bloggers, local civic leaders and ordinary citizens, as some of the actors behind the current spate of hate speech and disinformation within the digital space of the two countries.

It was noted that many journalists, both in DR Congo and Rwanda, lacked the capacity to verify the information and had become complicit, knowingly and unknowingly, in spreading disinformation. Furthermore, because most citizens could not easily identify disinformation and tended to believe most information they received through mainstream and social media platforms, fake news was thriving and spreading rapidly.

Nadine Kampire from the Goma-based media network Afia Amani Grands Lacs, said the Rubavu meeting was timely, as fake news and hate speech were rampant on various Congolese and Rwandan social media. It was therefore necessary for journalists to appreciate the extent of the problem, to develop skills in fact-checking, and to build networks for sharing credible information with counterparts across borders.

The Effects

For the residents of Goma and Rubavu, the effects of disinformation and hate speech on regional peace and stability are all clear. The disinformation, escalation of conflict and whipping up of hate speech, have led to a substantial decline in the movement of people and goods and continue to undermine cross-border trade. As a result, this has negatively affected the livelihoods of hundreds of small-scale traders and community members.

Further, the standoff between the two countries has prevented many learners from attending school as they fear crossing the border. Notably, many Rwandans in Rubavu attend schools in the much larger city of Goma across the border.

Fidèle Kitsa, a Congolese journalist working with Star Radio in Goma, noted that hate speech and disinformation have caused negative social, economic and educational consequences within communities in the border towns. He said the price of food and commodities increased, the population has been radicalised, pessimism towards certain information on social media increased, and the peaceful coexistence of the populations in two cities has been harmed. These effects are evident beyond the border towns, all the way to the Congolese capital Kinshasa.

The tension is palpable, even here in the capital [Kinshasa] where we really see acts of xenophobia between the Congolese and Rwandans all day long. All it takes is one click, one video, one publication and it can quickly go viral, because in our minds, our subconscious, the information is there. We are just waiting for something to trigger it. – Dandjes Luyila, Journalick, CongoCeck

A Rwandan editor summed up the effects: “The rampant spread of fake news, political propaganda, and hate speech across social media and through the mainstream media has breached trust and the social relationship between the communities living on both sides of the border.”

Recommendations

At the end of the meeting, a number of recommendations were made that can help to stem the spread of disinformation in DR Congo and Rwanda.

Journalists:

Journalists:

  • Abide by ethical standards that promote accuracy, fairness, and objectivity in the coverage of news.
  • Fact-check every piece of information before disseminating it.
  • Provide news and information in an unbiased way.
  • Actively promote peace and security.

Media development agencies:

  • Hold regular training on fact-checking for journalists.
  • Provide small grants to support journalists to pursue in-depth stories on the ongoing conflict in the region as a way of providing accurate information to the public.
  • Enhance collaboration between journalists within the East and Central African region. This includes the creation of a regional association of journalists and media professionals.
  • Support media initiatives that are working towards identifying and fighting disinformation and fake news.
  • Support fact-checking initiatives for journalists.

 

 

 

Africa Internet Summit (AIS) 2020

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Le Parlement de la République démocratique du Congo est invité à adopter des lois qui appuient les droits des citoyens en ligne

Statement |
Les acteurs de la société civile dans la ville congolaise de Goma ont exhorté le Gouvernement de la République démocratique du Congo (RDC) à apporter des modifications à ses lois actuelles régissant les technologies de l’information et de la communication (TIC) pour les rendre favorables à la croissance de l’utilisation d’Internet, comme la vie privée en ligne, l’accès à l’information et la liberté d’expression.
Les acteurs de la société civile, y compris des journalistes, des militants des droits numériques et les blogueurs, ont également exhorté le Parlement du pays et le Ministère des TIC à offrir des moyens significatifs aux citoyens de fournir des contributions aux nouvelles lois proposées dans le secteur des télécommunications.
Le gouvernement a récemment envoyé au Parlement le projet de loi sur les télécommunications et les TIC visant à mettre à jour la loi-cadre 013/2002 sur les télécommunications, ainsi que le projet de loi sur les transactions électroniques, et une loi modifiant la loi qui a mis en place le régulateur – l’Autorité de Régulation des Postes et Télécommunications du Congo (ARPTC). Cependant, ni le Parlement ni le Ministère n’ont annoncé de possibilités pour les autres parties prenantes de faire des commentaires ou des observations sur ces projets de loi.
L’importance des consultations des parties prenantes dans les processus décisionnels en RDC a été l’une des questions qui ont émergé lors d’un atelier de formation sur les politiques et le plaidoyer autour des TIC tenu à Goma les 10 et 11 juin 2017 par Rudi International en collaboration avec Collaboration on International ICT Policy for East and Southern Africa (CIPESA). Les participants ont noté que l’exclusion des acteurs, comme ceux du secteur privé, de la société civile, etc. du processus législatif pourrait conduire à l’adoption de lois qui nuisent à l’accès et à l’utilisation de l’internet dans le pays d’Afrique centrale.
À l’heure actuelle, l’adoption des TIC en RDC fait face à plusieurs défis, y compris des coûts de données déraisonnablement élevés qui ont largement contribué au faible taux de pénétration de l’Internet de 4,2% en 2016. La loi-cadre 013/2002 sur les Télécommunications et la loi 14/2002 sur le Régulateur sont les lois primaires régissant entre autres, les communications en ligne, mais elles ne prévoient pas suffisamment de garanties au sujet des droits des citoyens à la vie privée, ni ne fournissent un environnement propice aux citoyens pour jouir du droit à la libre expression sur Internet.
En outre, ces lois contiennent des clauses vagues telles que « l’intérêt public », « perturbation de l’ordre public », « vérité ultime » et « sécurité nationale » qui créent la latitude pour des abus des lois, y compris par la censure et la surveillance. Pendant ce temps, les fournisseurs de services d’Internet et de télécommunications n’ont pas de protection contre les interférences indues de l’État, comme en témoigne l’évolution des coupures de l’Internet ces dernières années.
Les nouvelles lois proposées sont les bienvenues parce qu’elles présentent l’opportunité d’expurger des articles rétrogradés des lois existantes et de remédier aux lacunes actuelles. Cependant, les projets de loi ne reflètent pas une protection suffisante pour les droits des citoyens à la vie privée et à la liberté d’expression, et ils ne prennent pas en charge adéquatement la libre circulation de l’information en ligne. Par exemple, le projet de loi sur les Télécommunications et les TIC contient plusieurs clauses problématiques, notamment en accordant au Ministre des pouvoirs excessifs sur l’interception des communications et leur interruption. Le ministre et l’organisme de régulation renforcent également leur pouvoir face aux opérations des prestataires de services. En outre, il existe de faibles dispositions relatives à la protection des données ; le projet de loi étant dépourvu de mécanismes indépendants de surveillance, en particulier en ce qui concerne l’Etat qui fait des demandes d’informations sur les abonnés aux fournisseurs de services.
Le manque de mécanismes indépendants de surveillance pour lutter contre l’abus du pouvoir excessif par le ministre ne garantit pas que les citoyens soient protégés contre l’interception injustifiée de la communication.
Bien que l’article 175 du projet de loi sur les télécommunications et les TIC reconnaisse le droit du citoyen de demander des informations sur ses données personnelles auprès de l’État ou d’une autre entité, il n’existe pas de dispositions claires sur la manière dont ces informations peuvent être demandées ou si les détenteurs de cette information sont obligés de répondre à une demande d’information dans un délai déterminé.
La communication en ligne sécurisée est prioritaire selon les articles 116-117. Cependant, des clauses qui permettent à l’Etat d’intercepter la communication privée avec des garanties limitées sont également incluses. En outre, l’article 119 comprend une disposition pour que le Procureur général désigne un magistrat en chef qui peut demander à un agent qualifié du Ministère des TIC ou d’une entreprise de télécommunications de mettre en place des mécanismes permettant l’interception de la communication en ligne des citoyens.
Au cours de l’atelier de formation, les acteurs de la société civile ont noté que ces clauses contreviennent aux normes internationales en matière de droits de l’homme énoncées dans un certain nombre d’instruments, y compris la Déclaration universelle des droits de l’homme, la Charte africaine des droits de l’homme et des peuples et la Déclaration africaine sur les droits et les libertés de l’Internet.
En tant que tel, ils ont recommandé que:

  • Il devrait y avoir une participation accrue de plus d’acteurs dans le processus de développement de la loi, ainsi que des engagements réguliers multipartites entre le gouvernement, les prestataires de services et la société civile;
  • Le gouvernement, en particulier le Ministère des TIC et le Parlement, devrait diffuser largement les trois projets de loi, sensibiliser à leurs objectifs et inviter des commentaires des diverses parties prenantes;
  • La législature devrait veiller à ce que les terminologies vagues, y compris la « sécurité nationale », les « illicites » et les « interférences a l’ordre public », soient bien définies avant l’adoption de ces lois ;
  • Suite au fait que, dans sa forme actuelle, le projet de loi sur les télécommunications et les TIC crée des marges d’abus en donnant des pouvoirs excessifs au Régulateur et aux Ministres de l’Intérieur, de la Défense et de la Sécurité, le pouvoir judiciaire et le Parlement devraient avoir un mandat de surveillance plus large sur le Régulateur et le Ministre.
  • Une loi spécifique sur la protection des données devrait être promulguée pour garantir la sauvegarde des données personnelles et de la vie privée des citoyens;
  • Le projet de loi sur les Télécommunications et les TIC devrait préciser les procédures pour que les citoyens demandent de l’information de l’État et la publication de ces informations par l’État;
  • Les trois lois examinées par le Parlement devraient inclure des clauses qui protègent le droit à la liberté d’expression et la libre circulation de l’information;
  • Des clauses sur la non-discrimination et l’égalité devraient être introduites dans la loi proposée sur les télécommunications et les TIC, notamment en criminalisant les actions qui favorisent le cyber-harcèlement, la pornographie de vengeance et d’autres actes qui constituent une violence en ligne contre les femmes et d’autres groupes minoritaires et vulnérables.

Ces recommandations font écho à celles faites par le CIPESA dans le rapport sur l’Etat des libertés de l’Internet en RD Congo en 2016, qui a également demandé au Parlement de travailler avec d’autres parties prenantes, y compris la société civile, les internautes, le secteur privé, les universitaires et les médias pour examiner les lois et modifier celles qui limitent et restreignent les droits des citoyens à la vie privée, à la liberté d’association, d’expression et à l’accès à l’information. Le rapport a également déclaré que la rédaction et la modification des lois devraient respecter des normes internationales acceptables en matière de droits de l’homme.

Forum on Internet Freedom in Africa 2016 – My Testimony

By Blaise Ndola |
Through presentations and interventions at the Forum on Internet Freedom in Africa 2016 (FIFAfrica16),I learned about different ways Africans countries are stifling citizens digital rights. But the most important at this level is that through these presentations and experiences shared, I realized that the battle for Internet freedoms is as important as ever because internet shutdowns, abuses of courts of law, blockages of websites and content removals continue to find their place on the continent.
Coming from the Democratic Republic of Congo (DRC), I became aware of the work I have to do as an Internet freedom fighter and web activist once back home. Apart from that, I also realized the high level of danger faced by internet users when their privacy or personal data are not protected by themselves and by intermediaries (Telecoms). We need to fight at all the levels, first against practices of telecoms who are ready to respond governments’ requests to release information of their customers and then, to call upon policy makers to enact laws that will reinforce rights of citizens to privacy and freedom of expression.
Access to the internet and internet freedom should now become fundamental rights in African societies. At the same time, we should also fight the normalization of online violence against women and for gender equity in access to digital tools.
As suggestions to African governments, they should make efforts to put in place conducive legal frame works for the ICT sector. For instance, make laws that will not be restrictive of some rights as it’s the case nowadays. And also, they shouldincreasingly respect the rights of citizens to access  information, to freedom of expression and toprivacy.To intermediaries (telecoms), I suggest they remain neutral and aim to protect the privacy anddata of users of their services despite pressure from government.
To us, as part of civil society, I will suggest to continue advocating for internet freedoms in law and in practice and to require other stakeholders to respect certain fundamentals rights. Civil society, through campaigns and advocacy must raise awareness among internet users of the need for responsibility in their actions and usage of internet.
Finally, having attended two forums (2015 and 2016), I am proud to have networked and got connected to influencers and internet freedom activists in Africa and beyond. Thanks to the Collaboration on International ICT Policy for East and Southern Africa (CIPESA) and to all the partners for facilitating my attendance.
To follow the online discussion: #FIFAfrica16 @Cipesaug
This article was first published at blaisendola on October 11, 2016.